Beaucoup de débutants ou connaisseurs du piment nous posent la même question lorsque nous leur faisons goûter un nouveau piment: est-ce que c'est fort ou pas? Là  est la question. En effet de ce jour il n'y a pas de façon de mesurer exactement le piquant d'un piment vu que de nombreux facteurs comme les conditions de culture, la richesse du terreau et le climat contribuent au résultat final. 

Mais ne vous en faites pas. Un adroit pharmacien du nom de Wilbur Scoville réussît en 1912 à créer une échelle de mesure pour le piquant des piments, un peu comme l’échelle de Richter pour les tremblements de terre.

La capsaïcine est le composant actif du piment, celui qui crée un effet de chaleur. Cette capsaïcine se trouve dans toutes les cellules du fruit et plus particulièrement dans les fines membranes intérieures ainsi que les graines. Les laboratoires font généralement un test organoleptique qui consiste à extraire la capsaïcine d'un piment et de la mélanger à de l'eau sucrée petit à petit. La mesure de Scoville peut être définie lorsque aucun piquant n'est détectable dans la solution d'eau et de capsaïcine.

Mais qu'est ce que cela veut dire concrètement? Et bien que vous devriez au moins vérifier la chaleur d'un piment d’après l’échelle de Scoville avant de le goûter, surtout lorsqu'il s'agit des piments les plus réputés pour leur piquant! Pour vous donner un exemple, le piment d'Espelette n'a que 2 500 SHU maximum (Scoville Heat Unit – Unité de chaleur de Scoville) tandis que le Trinidad Morouga Scorpion va au-delà d'un million et demi! La guerre chimique (comme les gaz lacrymogènes) commencent officiellement à deux millions de SHU alors vous pouvez imaginer son piquant! 

Il y a pour l’instant cinq familles de piments: Annuum, Baccatum, Chinense, Frutescens et Pubescens. Les piments Frutescens, Baccatum et Pubescens sont dans le domaine du doux tandis que les Annuums commencent à chauffer. La famille Chinense regroupe donc les piments les plus forts, non seulement grâce à Mère Nature mais aussi par des manipulations botaniques des cultivateurs espérant obtenir un nouveau record du monde pour leur variété. 

L’échelle de Scoville est donc très pratique afin d'anticiper la chaleur de votre repas mais si vous n’êtes toujours pas sur quelles graines choisir, vous pouvez parcourir notre collection à Bountiful Seeds où vous trouverez une description précise pour chaque piment. 


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